lunes, 3 de octubre de 2011

XTC - Skylarking (1986)


Voy a alejarme un poco del tipo de discos que he estado comentando últimamente para volver a adentrarme en el esoterismo, que aunque es más difícil de apreciar, es muchísimo más gratificante (y entretenido).

Hoy traigo una banda británica que surgió a los finales de los setenta, en medio de toda esa oleada de new wave que acabo siendo conocida como la segunda invasión británica. XTC empezaron siendo discípulos de artistas tan enormes como Joe Jackson o Elvis Costello, aunque con una vena más post-punk. Lanzaron discos absolutamente esenciales, entre los que cabe destacar "Drums and Wires" (1979), "Black Sea" (1980) y "English Settlement" (1982).

Sin embargo, en algún momento, los tipos que siete años antes estaban "haciendo planes para Nigel" de una forma casi robótica se convirtieron en una especie de abanderados del sunshine pop a lo Beach Boys con este "Skylarking".

Era mucho más ambicioso que cualquier otro trabajo anterior: una obra conceptual sobre la vida de una persona y producida por el genio Todd Rundgren (él y el líder de la banda Andy Partridge acabaron "tarifando").

El disco empieza con una canción que parece estar diseñada para despertarte de una larga y calurosa noche de verano: "Summer's Cauldron". Los grillos te dan los buenos días mientras amanece y cantan los pájaros: un ambiente creado de una forma maravillosa. Los teclados y las guitarras acústicas van a estar presentes durante todo el álbum, y también una especie de halo rústico.

"Summer's Cauldron" enlaza directamente con "Grass" (un recurso que se usa más veces en el disco). Esta canción, como todas, está llena de decenas de capas extraordinariamente producidas: cuerdas, guitarras, sonido ambiente, overdubs, batería, teclados... y acaba como empieza "Summer's Cauldron", en medio del campo.

Un arpeggio de guitarra introduce "The Meeting Place", con su ritmo cansino y sus estupendas armonías vocales. El protagonista empieza a entrar en su etapa adulta, pero su hasta entonces próspera relación sentimental empieza a hacer aguas en "That's Really Super, Supergirl", una canción con mucho ritmo y un estribillo enorme: "Puedes cambiar el clima del planeta, pero no consigues que volvamos juntos", y otras metáforas "superheroicas".

"Ballet for a Rainy Day" es otra maravilla de Partridge, llena de colores, sabores, imágenes... Casi como un poema de Rubén Darío. Todo deriva en la preciosa "1000 Umbrellas", en la que Andy canta acompañado solamente de unas cuerdas y de lo que parece una guitarra. La letra es igualmente complicada: "Mil paraguas dados la vuelta no podrían coger toda la lluvia que se escapaba de mi cabeza cuando me dijiste que habíamos terminado". Como casi siempre, todo es mejor en inglés.

El protagonista vuelve de "la ciudad que llaman Miseria", y vuelven a crecer brotes verdes en su vida. "Season Cycle" trata de todo eso. Vuelve a ser feliz, lo que se refleja en el magnífico verso: "Everybody says: "Join our religion, get to heaven"; I say: "No thanks, why bless my soul, I'm already there". En cualquier caso, la crítica religiosa es uno de los temas preferidos de Partridge, como se ve más adelante.

Ya ha conocido a alguien, sólo le queda conseguir algo de dinero: "Earn Enough for Us". Otra canción alegre en la que el protagonista dice que pasará por lo que haga falta ("puedo soportar la humillación y los comentarios ofensivos de mi jefe") para ganar lo suficiente para que él y su chica vivan bien.

Y por fin: "Big Day", la boda, aunque desde una perspectiva no demasiado optimista. Intentaré ceñirme más a la música que a la historia, pero esta canción no tiene nada de especial; de hecho es bastante monótona. Se podría decir que el álbum decae en intensidad a partir de aquí, a medida que la vida del pobre hombre se viene abajo, aunque las canciones siguen siendo realmente buenas.

La dinámica se mantiene en "Another Satellite" y "Mermaid Smiled": en la primera, la magia se rompe totalmente; y la segunda es básicamente un regreso a la inocencia de la infancia.

La jazzística "The Man Who Sailed Around His Soul" sirve como toque de atención. Hay un cambio notable en la música, con ese genial contrabajo y su intrigante sonido. Las letras son muy destacadas: "The man who walked across his heart/was doomed to journey from the start/of every love affair he'd broken/all the lies he'd ever spoken/tattooed in his arm".

"Dying" es mucho más trágica si cabe, tanto musical como líricamente. Su amada muere y ya no le quedan demasiadas razones para seguir viviendo. En este contexto llegamos a "Sacrificial Bonfire", que suena como una marcha orquestal, algo realmente espectacular, una oda al cambio: "Quema lo viejo/trae lo nuevo".

El álbum acaba con el tema estrella, "Dear God", que vuelve al tema religioso que había mencionado de pasada en "Season Cycle". Aquí el ataque es brutal y directo: la canción es un reproche, una carta a Dios en la que le acusa de ser una creación del hombre y, por otra parte, principal culpable de los problemas de la humanidad. Se esté o no de acuerdo con la declaración, la melodía es sensacional, y la letra, seamos sinceros, es muy buena. Especialmente bueno es el clímax de la canción, donde Andy va a cuchillo: "No creo en el cielo ni en el infierno/no hay santos ni pecadores, y tampoco diablo/No hay puertas perladas ni corona de espinas/Siempre estás decepcionando a la humanidad", etc, etc.

En términos generales, el álbum es maravilloso, aunque en el último tercio baje un poco el nivel. El disco de 1989, "Oranges and Lemons", aunque también fantástico, se quedó lejos de igualar el éxito crítico de este "Skylarking".

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LO MEJOR: "Summer's Cauldron", "That's Really Super, Supergirl", "1000 Umbrellas" y "Dear God".
LO PEOR: De "Big Day" a "Sacrificial Bonfire", excluyendo "The Man Who Sailed Around His Soul". Esas cuatro son algo más flojillas.
NOTA: 9/10. Uno de los álbumes más importantes de toda la década de los ochenta, y el que determinó el paso de jóvenes new wave a adultos "barrocos" de los XTC.
NOTA ACTUALIZADA 2017: 26/30
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VÍDEOS:
Summer's Cauldron/Grass
The Meeting Place
That's Really Super, Supergirl
Ballet for a Rainy Day/1000 Umbrellas
Season Cycle
The Man Who Sailed Around His Soul
Dear God (subtitulada)

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